Argentina

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06 de marzo de 2013 • 09:42 PM

Argentina pierde atractivo como centro de desarrollo minero

 

Argentina ha perdido atractivo para muchas mineras y exploradoras que han invertido en el país sudamericano rico en minerales, donde el Gobierno ha impuesto una serie de medidas populistas que no le agradan a la industria.

Las mineras extranjeras están cada vez más recelosas de construir nuevas minas o ampliar sus operaciones existentes, y muchas ahora están reacias a considerar adquisiciones, según ejecutivos entrevistados en la conferencia de la Asociación de Exploradores y Desarrolladores de Canadá (PDAC, por sus siglas en inglés) en Toronto esta semana.

La principal razón, dicen, es que se ha vuelto mucho más difícil repatriar los ingresos generados en el país.

"Si yo dijera que voy a comprar algo en Argentina hoy, (los accionistas) pedirían mi puesto", dijo Geoff Burns, presidente ejecutivo de Pan American Silver Corp, que se ha topado con problemas en su proyecto de plata Navidad en Argentina.

"Hay muchas oportunidades allí actualmente, pero en realidad se necesita tener unos 'cojones' grandes", sostuvo.

David Strang, presidente ejecutivo de Lumina Copper Corp, dijo que el factor Argentina está pesando sobre los esfuerzos de su compañía por vender su enorme proyecto de cobre Taca Taca en la provincia de Salta.

"Es un problema, no hay dudas acerca de ello actualmente", declaró. "Yo creo que una mayor orientación del Gobierno respecto a sus políticas económicas sobre la moneda, de aquí en adelante, va a ser algo útil", agregó.

CAMBIOS DE POLITICA

Poco después de su arrolladora reelección en el 2011, la presidenta Cristina Fernández ordenó a las compañías mineras y de energía que liquiden sus ingresos por exportaciones en el mercado cambiario local dentro de un período limitado de tiempo y a los funcionarios tributarios que aprobaran las compras de dólares caso a caso.

Ambas medidas fueron diseñadas para contrarrestar la rápida salida de capitales y apuntalar las reservas de divisas del banco central, que el Gobierno argentino utiliza para el pago de su deuda.

En febrero del 2012, ella impuso límites generalizados a las importaciones, que las mineras dicen retrasaron el ingreso de partes y maquinarias necesarias para sus operaciones.

El Gobierno recibió nuevas críticas de algunos inversores extranjeros cuando Fernández expropió la participación mayoritaria de un 51 por ciento que la española Repsol SA poseía en YPF, la mayor compañía energética del país.

Agreguen la inflación anual, estimada por firmas privadas en cerca de un 25 por ciento, y Argentina ha pasado de ser un destino promisorio de inversiones hace unos pocos años a algo difícil de promover actualmente, dijeron esta semana ejecutivos de la industria minera.

"Es difícil ver cómo puedes conseguir una significativa inversión extranjera en Argentina si no puedes lograr que los fondos fluyan de regreso al mismo tiempo", dijo John Smith, presidente ejecutivo de Silver Standard Resources Inc, hablando en actividades complementarias del mayor foro minero del mundo.

Silver Standard es dueña de una mina y un proyecto en promisorias etapas de exploración en Argentina, pero Smith no cree que la compañía vaya a realizar grandes gastos en el país hasta que exista una mayor certeza respecto a la repatriación de las ganancias.

Una fuente en el Ministerio de Planificación de Argentina dijo a Reuters que algunas compañías no habían entendido las medidas de política adoptadas por el Gobierno, afirmando que los actuales esfuerzos por controlar los flujos de divisas no durarían por siempre.

"Hubo un malentendido en algunos sectores de la industria que vieron la medida como una prohibición", dijo la fuente, refiriéndose a las restricciones a la transferencia de las ganancias al exterior.

"Realmente es algo temporal que busca proteger los intereses nacionales", agregó.

La fuente habló bajo condición de anonimato debido a que no está autorizada para comentar el tema.

PEOR PESADILLA

En la provincia de Chubut, parte de la región patagónica, el desarrollo del enorme proyecto Navidad de Pan American ha sido desacelerado por una prohibición a la minería a cielo abierto.

Hace un año la compañía estaba ocupada presionando para que se cambiara esa ley. Ahora el proyecto está en espera, golpeado tanto por la prohibición como por el cambio en el clima de inversión.

"Para ser franco, yo no construiría Navidad hoy", dijo Burns de Pan American.

"Una de mis peores pesadillas, esto suena divertido, es en realidad ver que se cambie la ley y luego estar en una posición en la que tenga que construir en el que es posiblemente el peor ambiente para intentar construir una mina en Argentina en los últimos 10 años", agregó.

Otros operadores están pensando de manera similar. Las mineras han debido detener grandes proyectos, debido a que la inflación ha hecho dispararse los costos de desarrollo y ha puesto en riesgo el retorno de las inversiones.

Vale SA, una de las mineras del mundo más diversificadas, dejó de trabajar en diciembre en su proyecto de potasa Rio Colorado, de 6.000 millones de dólares, en la provincia argentina de Mendoza.

La minera brasileña está esperando que el Gobierno argentino responda a su demanda de exenciones tributarias y de tasa de cambio que considera necesarias para volver viable el proyecto.

Para ser justos, las mineras están frenando proyectos en otros países también. Las conversaciones en PDAC se han concentrado en la falta de financiamiento para los proyectos mineros debido al aumento de costos, amortizaciones multimillonarias y precios de los metales estancados.

POTENCIAL NO EXPLOTADO

Argentina, sin embargo, sigue siendo una atractiva oportunidad para algunos simplemente porque está relativamente poco desarrollada en comparación con sus vecinos sudamericanos Chile y Perú.

El país se ha estado promoviendo como un destino minero desde comienzos de la década del 2000, y la inversión en minería en Argentina alcanzó un récord de 2.570 millones de dólares en 2011.

De hecho, hay cerca de 9.000 millones de dólares planificados en inversión hasta el 2031, según la firma de contabilidad Deloitte. Eso pone a Argentina justo atrás de las cinco mayores jurisdicciones del mundo para la inversión en minas: Australia, Brasil, Chile, Perú y Canadá.

"Argentina tiene una enorme cantidad de oportunidades", dijo Rafael Dahl, miembro de la delegación argentina en la PDAC y de CASEMI, una asociación de proveedores de servicios a la minería. "Hay mucha gente que quiere entrar", agregó.

Barrick Gold Corp, la mayor minera del mundo, sigue adelante con su rica mina de oro Pascua-Lama, en la frontera entre Chile y Argentina, aún cuando los costos de desarrollo se han disparado a 8.500 millones de dólares.

El presidente ejecutivo de Yamana Gold Inc, Peter Marrone, dijo en una entrevista el mes pasado que la situación en Argentina sigue mejorando debido a que muchas restricciones se están flexibilizando.

Marrone dijo que su compañía ha tenido éxito al sacar el capital del país, aunque la inflación sigue siendo una preocupación.

NEGOCIO ARRIESGADO

Para otros, el clima es menos acogedor.

El gurú canadiense de la minería Rob McEwen, fundador de Goldcorp Inc y ahora presidente ejecutivo de McEwen Mining Inc, está manejando dos proyectos en Argentina, pero se muestra pesimista sobre la posibilidad de invertir en el país por el momento.

"Hasta que exista una mayor claridad y una forma de exportar las ganancias, creo que va a ser muy difícil atraer a cualquiera allí", dijo en una entrevista antes de la PDAC.

Bajo circunstancias normales, McEwen dijo que su compañía estaría trabajando con su socia Hochschild Mining Plc para ampliar la producción en su mina San José en un 50 por ciento. Pero por ahora, los socios están haciendo lo mínimo y se concentran en la eficiencia.

"¿Por qué construirías una mina allí si no puedes sacar tu dinero?", preguntó McEwen. "¿Por qué construirías una mina allí si no puedes expandirte y no hay expectativas de poder aprovechar los beneficios de tu producción agregada? Así que eso ha frenado muchas inversiones", agregó.

(Reporte adicional de Karina Grazina y Helen Popper en Buenos Aires; Editado en Español por Ricardo Figueroa)

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