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Las tortugas marinas más amenazadas del mundo

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El estudio de la revista científica PLoS ONE, evaluó el estado de poblaciones individuales.
El estudio de la revista científica PLoS ONE, evaluó el estado de poblaciones individuales. (Getty Images)

Un equipo internacional de cientificos publicó el primer mapa global que identifica dónde se encuentran las poblaciones de tortugas marinas más amenazadas en el mundo.

El estudio, diseñado para orientar los esfuerzos de conservación y publicado en la revista científica online PLoS ONE, evaluó el estado de poblaciones individuales de tortugas marinas, determinando las 11 poblaciones más amenazadas y las 12 más saludables.

Entre las más amenazadas, se encuentran dos poblaciones en el Océano Pacífico Oriental, las tortugas carey (Eretmochelys imbricata), cuyos principales lugares de anidación se encuentran en El Salvador, Nicaragua y Ecuador, y las tortugas laúd (Dermochelys coriacea), que anidan fundamentalmente en México, Nicaragua y Costa Rica.

"Las principales amenazas son el robo de huevos, la pérdida de hábitats y la pesca incidental", dijo a BBC Mundo Alexander Gaos, experto en tortugas de la Universidad Estatal de San Diego y fundador, junto a otros científicos y organizaciones, de la Iniciativa Carey del Pacífico Oriental, ICAPO.

El caso del Pacífico Oriental

Fue sólo recientemente que se resolvió "el misterio de las tortugas carey", que durante décadas no habían sido detectadas en la costa este del Pacífico. Fueron halladas en un hogar sorprendente, estuarios de manglar, en lugar de los arrecifes de coral que habitan en otros puntos del planeta.

Gaos y su esposa Ingrid Yañez trabajan en Nicaragua y El Salvador, donde se han identificado los principales sitios de anidación de las tortugas carey.

Gaos y su esposa Ingrid Yañez y su hijo Joaquinn con una tortuga carey en el Pacífico Oriental. Más del 90% de los sitios de anidación de tortugas carey se encuentran en Estero Padre Ramos en Nicaragua y Bahía Jiquilisco en El Salvador.

"Sólo las encontramos luego de ir puerta por puerta a hablar con los pescadores locales y recolectores ilegales de huevos, para pedirles ayuda en nuestra búsqueda", señaló Gaos. Se estima que sólo quedan 500 hembras adultas anidando en todo el este del Pacífico.

Más del 90% de los sitios de anidación de tortugas carey se encuentran en Estero Padre Ramos en Nicaragua y Bahía Jiquilisco en El Salvador. También anidan en otros sitios como Los Cobaños en El Salvador y Machalilla en Ecuador. En el caso de las tortugas laúd, existen sitios de anidación en Playa Grande, en Costa Rica, y la playa Mexiquillo en México, entre otros.

Venta ilegal de huevos

Para reducir la amenaza a las tortugas marinas, según Gaos, es necesaria una estrategia que incluye tres acciones: proteger los nidos, evitar la degradación de hábitats y combatir la pesca incidental.

"En muchos países de América Latina, la única forma de convencer a quienes venden huevos en forma ilegal es ofrecer incentivos financieros.

Hay que tener en cuenta que muchas personas hacen esto para alimentar a sus familias, y al igual que todos nosotros, aunque se sientan mal al robar huevos de un nido lo harán antes que ver a sus familias pasar hambre. Un nido bajo la arena representa para muchos US$30 o US$40 enterrados". Las campañas de concientización pueden ayudar en algunas comunidades. Otra opción es obligar al cumplimiento de la ley, pero para ello hacen falta personal y recursos financieros.

La protección de hábitats es también compleja. "Hay un gran problema actualmente, con proyectos privados y comerciales (granjas de calamares, hoteles, casas privadas y agricultura) que están destruyendo los principales sitios de anidación.

Y la amenaza está aumentando en la Bahía de Jiquilisco en El Salvador y en Estero Padre Ramos, en Nicaragua. Las regulaciones que indican, por ejemplo, construir a cierta distancia de la playa o los manglares, no se están implementando para nada", señaló Gaos.

La reducción de la pesca incidental (cuando tortugas marinas acaban atrapadas en redes destinadas a otras especies) también es un desafío importante, especialmente en el caso de la pesca artesanal. Hay miles de embarcaciones en el Pacífico Oriental y las regulaciones sobre tipo de equipamiento, por ejemplo, pueden afectar la vida y el ingreso de decenas de miles de pescadores y sus familias.

Conservación

"Las tortugas laúd viven y se alimentan fundamentalmente en aguas abiertas del océano, migrando decenas de miles de kilómetros entre sus sitios de alimentación y anidación", explicó Gaos.

"En una situación muy diferente, las tortugas carey son, hasta donde sabemos, costeras. Nuestro sistema de monitoreo con transmisores satelitales indica que sus migraciones en el Pacífico Oriental son de menos de 300 kms y nunca se alejan más de cuatro kms de la costa. Cada escenario representa desafíos diferentes desde el punto de vista de la conservación".

Entre las poblaciones amanazadas se incluyen especies en situaciones muy diversas. Las tortugas en la costa de India, por ejemplo, aún son abundantes pero fueron incluídas porque enfrentan una gran amenaza. "Se mata a decenas de miles cada año", señaló Gaos.

El mapa también incluye las 12 poblaciones más saludables, entre las que se encuentran las tortugas verdes (Chelonia mydas) en el suroeste del Océano Atlántico, en Brasil, y en el Pacífico Oriental en las Islas Galápagos, Ecuador y México.

El estudio global fue realizado por el Grupo Especialista en Tortugas Marinas, MTSG por sus siglas en inglés, de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, con el apoyo de Conservación Internacional y National Fish and Wildlife Foundation de EE.UU., y en él participaron más de 30 expertos de seis continentes.

"Antes de realizar este estudio, lo mejor que podíamos decir sobre las tortugas marinas era que seis de las siete especies estaban bajo amenaza de extinción a nivel mundial", señaló Bryan Wallace, Director de Ciencias del Programa de Especies Marinas de Conservación Internacional y autor principal del trabajo.

"Sin embargo, no era de mucha utilidad para la conservación porque no nos ayudaba a establecer prioridades para las diferentes poblaciones en las distintas regiones. Este marco de trabajo nos ayudará a enfocarnos con eficacia en nuestras iniciativas de conservación en todo el mundo".

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